Petunjuk Kehidupan Baru dalam Bayangan Gletser Terakhir Venezuela
Science

Petunjuk Kehidupan Baru dalam Bayangan Gletser Terakhir Venezuela

Cerita ini awalnya muncul di Atlas Obscura dan merupakan bagian dari Meja Iklim kolaborasi.

Pada tahun 1986, pada usia 21 tahun, Alejandra Melfo pindah ke Mérida, Venezuela, “kota salju abadi”, untuk belajar fisika di Universitas Andes. Di sana, di kota pegunungan, dia sering melihat ke cakrawala di Sierra Nevada de Mérida yang luas: bentangan besar, berotot, menjulang setinggi tiga mil di langit dan diselimuti salju dan lapisan gletser yang luas. Baru saja tiba dari Uruguay, sebuah negara tanpa pegunungan, dia jatuh cinta.

Tahun demi tahun berlalu, Melfo melihat lanskap berubah. Dua gletser yang bisa dilihat dari kota sedang surut dengan cepat. Retakan besar muncul, memecah es menjadi potongan-potongan kecil. Seluruh bagian gletser runtuh, memperlihatkan batu di bawahnya. Pada tahun 1990, satu gunung, Pico La Concha, telah kehilangan semua gletsernya. Pada 2017, Pico Bolivar, puncak tertinggi Venezuela, menyusul. Saat ini, hanya satu gletser yang tersisa di Venezuela: di puncak tertinggi kedua, Pico Humboldt.

“Ini adalah era yang [almost] selesai sekarang,” kata Melfo, fisikawan partikel di Universitas Andes, yang baru-baru ini mengerjakan proyek yang melibatkan biologi dan ekologi, termasuk penelitian tentang gletser terakhir ini.

Gletser Pico Humboldt bertahan sebagian karena terlindung oleh naungan puncaknya sendiri—tetapi hanya nyaris. Pada tahun 1910, gletser menutupi hampir 1,3 mil persegi. Pengukuran terakhir, pada tahun 2019, menunjukkan bahwa gletser telah menyusut menjadi kurang dari 0,02 mil persegi, atau seukuran stadion sepak bola Mérida, kurang dari 2 persen dari sebelumnya. Jika gletser menghilang, Venezuela mungkin menjadi negara pertama di dunia yang memiliki gletser dan kemudian kehilangan semuanya.

Ini tidak bisa dihindari, kata para ahli, karena tidak ada intervensi iklim yang akan memperlambat atau menghentikannya tepat waktu. Gletser tropis Venezuela—seperti yang lain, di tempat-tempat seperti Kolombia, Peru, Kenya, atau Uganda—sangat sensitif terhadap perubahan iklim, mengingat mereka sudah sering terpapar suhu hangat. Pada akhir dekade, yang terakhir akan hilang. “Mundurnya, Anda tidak bisa menghentikannya, itu tidak mungkin,” kata Maximiliano Bezada, ahli geologi kuarter di University of Minnesota yang tidak terlibat dalam penelitian terkini tentang gletser.

Tapi bukannya putus asa, tim ilmuwan yang berbasis di Venezuela mengincar kesempatan langka. Gletser ini telah ada selama ratusan ribu tahun, dan sekarang puncak yang pernah mereka selimuti kemungkinan besar akan tetap tertutup oleh salju dan es permanen selama ribuan tahun lagi. Transisi ini, kata Melfo, memberikan jendela unik tentang bagaimana kehidupan muncul di medan yang pada dasarnya tidak bernyawa, sebuah proses yang dikenal sebagai “suksesi primer.”

“[We’re] menyaksikan dengan tepat saat hal-hal ini berubah dari satu status ke status berikutnya. Ini sangat istimewa,” katanya. “Jarang sekali Anda bisa melihat hal-hal dalam skala geologis yang terjadi di depan mata Anda.”

Pekerjaan ilmiah dimulai dengan serangkaian pendakian yang panjang dan curam. Pada tahun 2019, Melfo dan tim interdisipliner, termasuk ahli botani, ekologi, lichenologist, dan banyak lagi, melakukan tiga perjalanan ke Pico Humboldt. Pada ketinggian lebih dari tiga mil, dengan banyak peralatan untuk dibawa, dan tanpa banyak pengalaman dengan kondisi seperti itu, tim membutuhkan waktu dua hingga tiga hari untuk tiba di dekat dasar gletser Pico Humboldt.

Posted By : totobet